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Proyecto Caucharí-Olaroz: SQM llega a Argentina por el litio

(Revista AreaMinera) La inversión en la primera etapa del proyecto es de US$425 millones para una producción de 25 mil toneladas.

Patricio De Solminihac, Gerente General de SQM destacó el protagonismo que tuvo el litio en la última feria minera de Chile, Exponor 2017. “Me parece hasta cierto punto lógico dado el crecimiento que se visualiza en el litio y la importancia que tiene la Región de Antofagasta en su producción”.

Agregó que SQM tiene un plan de inversión importante en Chile. “Una de ellas es la expansión de nuestras plantas de hidróxido de litio que están en proceso. Esperamos tenerlas operativas hacia fines de año, con un importante aumento y una disminución de cuello de botella en nuestra producción de carbonato de litio para batería, estamos yendo a una segunda planta de hidróxido de litio también grado batería, así que muy entusiasmados con eso y avanzando”.

Respecto al proyecto en Argentina en la Provincia de Jujuy, De Solminihac indicó que esperan tomar la decisión de construcción relativamente luego. “En estos momentos estamos terminando la ingeniería básica y algunos modelos hidrogeológicos.

Agregó que “este proyecto tiene una inversión de US$425 millones en una primera etapa para una producción de 25 mil toneladas. Una segunda etapa con una inversión de US$250 millones para 25 mil toneladas adicionales. Esperamos estar produciendo para nuestros clientes a mediados de 2019”.

Al consultarle por algún otro proyecto a nivel internacional, el Gerente General de SQM dijo que están siempre atentos a las oportunidades. “No tenemos nada concreto en estos momentos, pero sí estudiando varias alternativas”, señaló.
Además, en el Reporte de Sustentabilidad de la compañía, señalan que “SQM expande su negocio del Litio a Argentina, mediante un joint venture, la Compañía compartirá  el  desarrollo  de  un  proyecto  de  explotación en el Salar de Caucharí, ubicado  al  norte  de  Argentina,  y  cuyo  potencial  de producción es de 40 mil toneladas anuales de carbonato de litio. Para obtener esta participación SQM suscribió un aumento de capital por US$ 25 millones. Esta operación es  un  complemento  a  lo  que  se  desarrolla  en el Salar de Atacama”.

Además han indicado que es un yacimiento de alta calidad de salmueras e importantes reservas, lo que significa que existe un potencial para producir alrededor de 40.000 toneladas métricas anuales de carbonato de litio por más de 30 años, con costos de operación altamente competitivos.

Cabe indicar que el proyecto Cauchari-Olaroz es una propiedad de 82.500 hectáreas que comprende una porción de dos salares adyacentes. Los salares Cauchari y Olaroz tienen contenidos de sulfato relativamente altos y, por lo tanto, se pueden clasificar como “depósitos de salmuera tipo sulfato”. Las salmueras de Cauchari están saturadas en cloruro de sodio con sólidos disueltos totales en el orden de 27% (324g/l a 335g/l) y una densidad promedio de aproximadamente 1,215g/c3. El proyecto alberga reservas de unos 2,7Mt de carbonato de litio equivalente con una ley de corte del litio de 354mg/l.

Según información de la prensa trasandina, el proyecto es en riesgo compartido en partes iguales entre Lithium Americas Corp. y SQM. Lithium Americas Corp. controla su parte del proyecto a través de su subsidiaria local Minera Exar S.A

Respecto al proceso de producción indicaron que implica dos etapas distintas y es generalmente consistente con otras operaciones de salmuera establecidas.

El primer paso utiliza un proceso de evaporación solar para concentrar el litio en la salmuera y precipitar las sales competidoras en estanques de gran escala. Los estanques de Cauchari-Olaroz se basan en los criterios de diseño de estanques de SQM utilizados en su operación existente de Atacama e implican el uso de estanques poco profundos donde la sal precipitada se cosecha anualmente de la base plana de estanque.

La segunda etapa utiliza las instalaciones de procesamiento que transforman la salmuera de litio concentrada en carbonato de litio de grado de batería, asegurando al mismo tiempo la eliminación de impurezas del producto final.

BENEFICIOS ECONOMICOS PARA LA PROVINCIA DE JUJUY Y ARGENTINA
La Etapa 1 DFS demuestra que Cauchari-Olaroz proporcionará beneficios económicos sustanciales a Argentina a nivel local, provincial y nacional, incluyendo empleo directo de Minera Exar de al menos 800 personas durante el período de construcción de 2 años; empleo directo por Minera Exar de al menos 260 personas en puestos permanentes durante las operaciones de 40 años; cientos de empleos indirectos con proveedores de productos y servicios para apoyar las operaciones mineras.

Además pagos anuales al gobierno por un total de aproximadamente $63 millones en forma de impuesto sobre la renta, impuesto sobre sociedades y regalías (basado en un precio de $ 12,000 / t de Li2CO3); programas de formación y desarrollo de aptitudes destinados a maximizar el empleo local en el Proyecto; una mejora esperada de la infraestructura local y regional; y la continuación y expansión futura de los programas existentes de inversión comunitaria, desarrollo de pequeñas empresas y apoyo al desarrollo cultural.

Fuente: www.aminera.com

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